Pour tout savoir sur la tradition de l’Épiphanie

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Le 6 janvier ou le deuxième dimanche après Noël, la tradition de l’Épiphanie célèbre la visite des rois mages à l’enfant Jésus. Plusieurs coutumes populaires sont liées à cette fête chrétienne, dont celle de tirer les rois.


La tradition de l’Épiphanie

Épiphanie dérive du grec « Epipháneia » signifiant manifestation ou apparition. Dans l’Antiquité grecque, on appelait Épiphanes le moment où les dieux (Zeus, Poséidon, Aphrodite…) apparaissaient aux hommes.

Pour les chrétiens, l’Épiphanie a lieu le 6 janvier. La date fait partie des festivités de Noël et représente la manifestation de la lumière. C’est effectivement à partir du 6 janvier que les jours commencent à s’allonger sensiblement.


L’Épiphanie et les Rois Mages

l'Épiphanie

L’Épiphanie : L’adoration des rois Mages (peinture de 1400)

C’est dans l’Évangile de Matthieu qu’est relatée la visite des Mages à l’enfant Jésus :

« Or, des mages venant de l’Orient arrivèrent à Jérusalem. Ils demandaient : Où est le roi des Juifs qui vient de naître ? Nous avons vu se lever son étoile, et nous sommes venus lui rendre hommage. En revoyant l’étoile, les mages furent remplis de joie. […] Ils entrèrent dans la maison, virent l’enfant avec Marie, sa mère et, tombant à genoux, ils lui rendirent hommage. Puis ils ouvrirent leurs coffrets et lui offrirent en cadeau de l’or, de l’encens et de la myrrhe. » (Matthieu 2 : 1-2 et 10-11)

Qui étaient les rois Mages ?

La Bible ne nous donne pas beaucoup de précisions à leur sujet si ce n’est qu’ils venaient d’Orient, guidés par le scintillement anormal d’un astre : l’étoile de Bethlehem.

Les Mages étaient-ils des rois ?

L’Évangile de Matthieu ne le précise pas. On leur a attribué une origine royale au 3e siècle de notre ère. On suppose qu’ils étaient des savants arabes, des astrologues babyloniens, des prêtres perses. De plus, on ne sait pas non plus s’ils étaient montés sur des chameaux, comme les représente l’imagerie populaire. Beaucoup d’idées fausses circulent donc depuis de nombreux siècles sur la Nativité.

Les Mages étaient-ils au nombre de trois ?

Quand au nombre de Mages, il est inconnu. La tradition en a retenu trois, surtout depuis le 6e siècle. C’est à cette époque qu’on leur a attribué un nom :

  • Gaspard. Il représente l’Asie. Ce « roi maure » est le plus jeune des Mages.
  • Balthazar. Il représente l’Afrique. Le Mage est d’âge mûr et noir de peau.
  • Melchior. Il représente l’Europe. Ce vieillard à la barbe grise, est souvent représenté agenouillé devant la mangeoire de Jésus.

Ainsi, les Rois Mages représentent les différents âges de l’Homme ainsi que la diversité des hommes qui peuplent de la terre.

Qu’ont-ils apporté comme cadeaux à Jésus

La Bible précise les présents offerts par les Mages à Jésus. De l’or, de l’encens et de la myrrhe, respectivement des symboles de royauté, de divinité et d’humanité.


La tradition de la galette des Rois

galette des rois

De délicieuses galettes de rois en pâtisserie © French Moments

La tradition de préparer une galette des Rois à l’Épiphanie remonte au 14e siècle. La forme ronde le la galette symbolise le soleil. En France, on distingue deux types de gâteaux :

  • dans le Nord, la « galette des rois » préparée avec des la pâte feuilletée et fourrée à la frangipane.
  • dans le Sud, la « brioche des rois » (còca) couverte de sucre granulé et garnie/couverte de fruits confits.
Brioche des Rois

La Brioche des Rois © French Moments

Tirer les Rois l'Épiphanie

Tirer les rois : honneur aux plus jeunes

Tirez-vous les rois chaque année à l’Épiphanie ? Si oui, “trichez-vous” pour donner la fêve aux plus jeunes ?

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About Author

Pierre a grandi en Alsace, Lorraine et Allemagne avant de s’établir en Australie. Passionné de la France et de sa culture, il a fondé French Moments, une organisation initialement basée à Sydney qui promeut notre beau pays au public anglophone. En 2014, il est revenu s’installer en Île de France avec son épouse Rachel et sa petite fille Aimée. Professeur d’économie et de management en BTS, Pierre est également formateur de français en langue étrangère et guide touristique à Paris.

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